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Protecting garlic and onions / Protegiendo los ajos y las cebollas

Spring research trial continues to seek solutions in combating an Allium-eating pest

(Spanish translation to follow/traducción en español abajo)

The culprit surfaced in the spring of 2018, leaving behind a trail of white dots on the stems of scallions, leeks, and garlic bulbs. Jeff Arnold’s suspicions that the problem was Allium Leafminer, an invasive pest attracted to Allium crops from leeks and scallions to garlic and onions, were on the mark.

A line of dots are made by the Allium Leafminer laying eggs inside the leaf tissue. (Photo credit: Cornell University) Click to enlarge.

The clue is the “oviposition marks, which are made by the adults laying the eggs inside the leaf tissue. It is basically a line of dots on the leaf, a very unique mark that is not created by anything else,” says Arnold, the Farm Hub’s vegetable production manager. Allium Leafminer is a fly that lays eggs in Allium plant tissue leading to larvae tunneling through the leaves and eventual plant tissue rot. While not a health risk, the damaged produce cannot be sold at the market.

At the Farm Hub the “damage was widespread but not severe,” Arnold says, noting that while an estimated 20 percent of garlic was infested, fortunately, the larvae did not make their way down into the garlic bulb. Unfortunately, the scallions and leeks did not fare as well. At the Farm Hub, Allium makes up only an estimated 3 percent of total vegetable acreage. That said, growers and researchers assert the ripple effect of damage can be tremendous for growers, especially when it comes to economic impact; a report from Cornell University on Allium Leafminer notes garlic is a $20 million crop and New York is the fifth largest garlic producing state in the U.S. Data and information on Allium Leafminer is scarce considering it was detected as recently as 2016 in the U.S.; the first case, at a farm in Ulster County, NY, was confirmed by Cornell researchers.

To date, there are no definitive solutions to tackling the pest and no organic sprays available. Smaller growers can cover their crops as an effort to prevent the pests from laying their eggs there. Many growers whose fields have been infested have been trucking out the infested dirt and destroying Allium crops.

Teresa Rusinek (center) from Cornell University Eastern New York Commercial Horticulture Program and Farm Hub staff.

Rather than rid the fields of infested crops, the Farm Hub kept the leeks and scallions and agreed to host a fall research trial on Allium Leafminer designed by Cornell researchers from the Eastern New York Commercial Horticulture Program, with the goal of finding ways to tackle the pest. The trial involved examining management methods, from the timing of organic sprays to the use of reflective mulch, for leeks and scallions.

The Farm Hub and Cornell have now extended the research trial and are conducting a second phase in the spring, in which they will test garlic. The trial started in October when the garlic was planted, with researchers carefully observing when the garlic emerges and when the pest takes flight; Allium Leafminer takes flight twice a year – once in the fall and once in the spring.

The Farm Hub plans to hold a twilight meeting on Allium sometime in June.

“A Growing Problem”

The research trial comes at a time when Allium Leafminer continues to spread and has been found in new counties including Seneca and Washington Counties in New York. It has already been identified in at least 13 counties in New York, eight counties in New Jersey, one in Massachusetts and 30 in eastern Pennsylvania. The economic impact could be tremendous for farmers, including those in New York’s Black Dirt region in Orange County famous for its onions. Here in the Hudson Valley, some growers have even stopped growing Allium, weighing the cost benefit of investing in pest management.

Cornell researcher Teresa Rusinek, who is leading the research trial at the Farm Hub, said they seek solutions applicable to both conventional and organic farmers, both of whom stand to be impacted by the pest. Cornell is conducting a research trial at a conventional farm in Dutchess County, while the Farm Hub is serving as the research site as an organic farm. Information from both sites will benefit all farmers growing alliums as approaches to management often cross over organic and conventional production, Rusinek points out. “When farmers are managing pests they look for information on biology and strategies that are effective, economical and sustainable,” she added.

The Farm Hub is a prime place to better understand the patterns of Allium Leafminer.

“There’s a very healthy Leafminer population there, so that’s not great from a production standpoint, but from a research standpoint that’s phenomenal to have — to have really uniform pressure across that trial space,” says Cornell researcher Ethan Grundberg, who is working on the trial with Rusinek.

“Spring Trial”

In gearing up for round two, Rusinek points out that this time researchers will focus on garlic. They will continue to test the timing of a combination of two organically approved sprays, all reviewed and listed by the Organic Materials Review Institute. While too early to conclude, they are hopeful that reflective mulch may further reduce the need for conventional and organic chemical spray applications to manage the pest.

In previous trials, the researchers compared reflective (silver) mulch to white mulch noting “a significant statistical difference” in the amount if egg-laying resulting in a decrease in ALM larva and Pupa found in leeks and scallions at harvest. The reflective material repels the female pests to lay eggs elsewhere, Rusinek says.

They monitor the flight and intensity of the pest. With the help of the Farm Hub’s weather station, they collect growing degree data (a measure of heat accumulation that determines pest emergence and activity).

Ethan Grundberg (blue shirt) from Cornell University Eastern New York Commercial Horticulture Program and Farm Hub staff work on the Allium Leafminer research plots at the Farm Hub.

While there will be enough data after the spring trial to share with growers, researchers are hoping to extend the trials on the Farm Hub beyond the spring, and replicate a fall trial with leeks and scallions. Preliminary results are expected to be released this winter in research papers and be used for factsheets to be made available to growers.

“Taking action”
Growers such as Jeff Bialas, who owns J&A Farm, a certified naturally grown farm in Goshen, NY, say the research in the pipeline is applicable to the livelihood of their farms.

In 2017 Bialas reached out to Cornell after suspicious markings appeared on his Allium crop, and it was confirmed it was Allium Leafminer. Since then Bialas has been adopting preventative measures notably ProtecKNet (insect netting) along with using silver-reflective mulch. “We had zero damage,” says Bialas of the latest harvest, noting the measures appear to be working.

J&A Farm, which follows organic practices, launched in 2010 with an estimated half-acre acres devoted to Allium crops. For J&A Farm Allium crops are a staple product, especially at the farmers market where they regularly sell produce on the Upper West Side. Bialas is keeping close tabs on the research trials at the Farm Hub, and says he open to trying new ways to combat the pest.

–Amy Wu

Header photo above: Onions damaged by the Allium Leafminer pest at J&A Farm in Goshen, NY.  (Photo credit: J&A Farm)



Allium Leafminer was found an early as 1858 in Eastern Europe potentially originating from Poland. Since then it has been found in at least 21 countries in Europe and a handful of Asian countries. The pest was likely transported to the U.S. through the U.K., according to existing research.


Protegiendo los ajos y las cebollas


El culpable apareció en la primavera de 2018, dejando atrás un rastro de puntos blancos en los tallos de cebolletas, puerros y bulbos de ajo. Las sospechas de Jeff Arnold de que el problema era el minador de allium, una plaga invasiva atraída a los cultivos de allium desde el puerro y la cebolleta hasta los ajos y las cebollas, eran acertadas.

Una línea de puntos aparecen cuando un minador de allium pone huevos dentro del tejido de la hoja. (Crédito de la foto: Universidad de Cornell) Haga clic para agrandar.

La clave es “las marcas de ovoposición, hechas por los adultos poniendo huevos dentro del tejido de la hoja. Es básicamente una línea de puntos en la hoja, una marca muy particular que no es creada por ninguna otra cosa”, dice Arnold, el gerente de producción de vegetales de Farm Hub. El minador de allium es una mosca que pone huevos en el tejido de plantas allium lo que provoca que las larvas caven túneles a través de las hojas y que eventualmente se pudra el tejido de las hojas. Aunque no es un riesgo para la salud, el producto dañado no puede venderse en el mercado.

En Farm Hub el “daño fue generalizado pero no severo”, dice Arnold, señalando que aunque más o menos 20 porciento del ajo fue infestado, afortunadamente las larvas no llegaron hasta los bulbos de los ajos. Desafortunadamente a las cebolletas y los puerros no les tocó la misma suerte. En Farm Hub los alliums solo componen más o menos el 3 porciento del total de la superficie dedicada a vegetales. Dicho esto, los productores e investigadores afirman que la propagación de los daños puede ser tremenda para los productores, especialmente en cuanto al impacto económico; un informe de la Universidad de Cornell  sobre el minador de allium señala que el ajo es un cultivo de $20 millones y Nueva York es el quinto estado productor de ajo más grande según U.S. DATA y la información sobre el minador de allium es escasa considerando que fue detectado recién en el 2016 en los EE. UU.; el primer caso, en un rancho en el Condado de Ulster, NY, fue confirmado por investigadores de Cornell.

Teresa Rusinek (al centro) del Programa de Horticultura Comercial del Este de Nueva York de la Universidad de Cornell y personal de Farm Hub.

Hasta ahora no hay soluciones definitivas para afrontar la plaga y no hay rociadores orgánicos disponibles. Los pequeños productores pueden cubrir sus cultivos como forma de prevenir que los insectos pongan sus huevos en ellos. Muchos productores cuyos campos han sido infestados han estado sacando la tierra infestada en camiones y destruyendo sus cultivos de allium.

En vez de deshacerse de los cultivos infestados de los campos, Farm Hub mantuvo los puerros y las cebolletas y acordaron auspiciar un estudio investigativo en otoño sobre el minero de allium, diseñado por investigadores de Cornell del Programa de Horticultura Comercial del Este de Nueva York, con la meta de encontrar formas para afrontar la plaga. La prueba conllevó examinar los métodos de manejo, desde el momento oportuno para usar los rociadores orgánicos hasta el uso del mantillo reflectante para los puerros y las cebolletas.

Farm Hub y Cornell extendieron ahora el estudio investigativo y están llevando a cabo una segunda fase en la primavera, en la cual examinarán el ajo. El estudio comenzó en octubre cuando se sembró el ajo, con los investigadores observando cuidadosamente cuando emerge el ajo y cuando toma vuelo la plaga; el minador de allium toma vuelo dos veces al año —una vez en el otoño y una vez en la primavera.

Farm Hub está planificando llevar a cabo una reunión de atardecer sobre los alliums en junio.

“Un problema creciente”

El estudio investigativo se hace en un momento en el cual el minador de allium continúa extendiéndose y se ha encontrado en nuevos condados incluso en los condados de Seneca y Washington en Nueva York. Ya ha sido identificado en al menos 13 condados en Nueva York, ocho condados en Nueva Jersey, uno en Massachusetts y 30 en el este de Pensilvania. El impacto económico puede ser tremendo para los agricultores, incluso aquellos en la región neoyorquina de tierra negra en el Condado de Orange que es famosa por sus cebollas. Aquí en el Valle de Hudson, algunos productores hasta han dejado de cultivar alliums, sopesando el costo beneficio de la inversión en el manejo de plagas.

La investigadora de Cornell Teresa Rusinek, que está dirigiendo el estudio investigativo en Farm Hub, dijo que buscan soluciones aplicables tanto para agricultores convencionales como orgánicos, que de igual manera están sujetos al impacto de la plaga. Cornell está llevando a cabo un estudio investigativo en un rancho convencional en el Condado de Dutchess, mientras que Farm Hub participa de la investigación como rancho orgánico. La información de ambos lugares beneficiará a todos los agricultores cultivando alliums ya que los enfoques al manejo con frecuencia son iguales para la producción orgánica y convencional, señala Rusinek. “Cuando los agricultores manejan plagas buscan información sobre biología y estrategias que sean efectivas, económicas y sustentables”, añadió.

Farm Hub es un excelente lugar para entender mejor los patrones del minador de allium.

“Hay una población de minadores muy saludable, lo cual no es bueno desde el punto de la producción, pero para propósitos de la investigación es fenomenal— tener una presión realmente uniforme a lo largo del espacio de estudio”, dice el investigador de Cornell Ethan Grundberg, que está trabajando  en el estudio con Rusinek.

“Estudio de primavera”

Preparándose para la segunda ronda, Rusinek señala que esta vez los investigadores se enfocarán en el ajo. Continuarán probando los tiempos de una combinación de dos rociadores aprobados como orgánicos, todos evaluados por y en la lista del Instituto de Evaluación de Materiales Orgánicos. Aunque es muy pronto para llegar a una conclusión, tienen esperanzas de que el mantillo reflectante puede seguir reduciendo la necesidad de la aplicación de rociadores químicos convencionales y orgánicos para manejar la plaga.

En estudios anteriores, los investigadores compararon el mantillo reflectante (plateado) al mantillo blanco notando “una diferencia estadística significativa” en la cantidad de los huevos puestos resultando en una disminución de las larvas y pupas de minadores de allium encontradas en puerros y cebolletas durante la cosecha. El material reflectante repele las hembras para que pongan sus huevos en otro lugar, dice Rusinek.

Ethan Grundberg (camisa azul) del Programa de Horticultura Comercial del Este de Nueva York de la Universidad de Cornell y personal de Farm Hub trabajan en las parcelas de investigación del minador de allium en Farm Hub.

Monitorean el vuelo e intensidad de la plaga con la ayuda de la estación meteorológica de Farm Hub, recolectan información sobre el grado de crecimiento (una medida de acumulación de calor que determina el surgimiento y actividad de la plaga).

Aunque va haber suficiente información para compartir con productores luego del estudio de primavera, los investigadores esperan extender los estudios en Farm Hub más allá de la primavera y replicar un  estudio de otoño con puerros y cebolletas. Se espera que se publiquen los resultados preliminares este invierno en informes de investigación que se utilizarán para elaborar hojas de datos que se harán disponibles para los productores.

“Tomando acción” 
Los productores como Jeff Bialas, dueño de J&A Farm, un rancho certificado de cultivo natural en Goshen, NY, dicen que la investigación en curso es aplicable al sustento de sus ranchos.

En el 2017 Bialas se comunicó con Cornell luego de que aparecieran marcas sospechosas en sus cultivos de alliums y se confirmó que eran del minador de allium. Desde entonces Bialas ha estado adoptando métodos preventivos particularmente ProtecKNet (mallas contra los insectos) junto con la utilización del mantillo plateado reflectante . “Tuvimos cero daños”, dice Bialas de la cosecha más reciente, señalando que los métodos parecen estar funcionando.

J&A Farm, que sigue prácticas orgánicas, inició en el 2010 con aproximadamente medio acre dedicado a los cultivos de allium. Para J&A Farm los cultivos de allium son un producto básico, especialmente en el mercado de agricultores donde regularmente venden sus productos en el Upper West Side. Bialas están siguiendo de cerca las investigaciones en Farm Hub y dice que está abierto a probar nuevas maneras de combatir la plaga.

–Amy Wu

Foto de encabezado arriba: Cebollas dañadas por la plaga de minador de allium en J&A Farm en Goshen, NY.  (Créditos: J&A Farm)



El minador de allium fue encontrado tan temprano como en 1858 en Europa del Este originando posiblemente en Polonia. Desde entonces ha sido encontrado en al menos 21 países de Europa y un puñado de países asiáticos. Según las investigaciones existentes la plaga fue probablemente transportada a EE. UU.  a través de el Reino Unido.


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